De l’électricité produite à partir des variations de température

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Des sources d'énergie se cachent partout autour de nous, dans l'air ambiant, sous forme de fluctuations de température. Des chercheurs du MIT proposent de les exploiter grâce à leur toute nouvelle invention, qui vit au rythme de l'alternance jour-nuit pour convertir de telles variations de température en électricité.

Tirer de l'énergie des différences ou des fluctuations de température n'est pas nouveau, mais les concepts existants ont des inconvénients. Ainsi, les appareils thermoélectriques dépendent d'un gradient de température statique : ils convertissent en électricité les écarts de température existant simultanément entre deux points de l'appareil. Ce principe permet par exemple de recharger des montres connectées grâce à la chaleur de la peau.

Plus efficaces que les systèmes thermoélectriques, les capteurs pyroélectriques génèrent pour leur part de l'électricité à partir de variations fréquentes de température, comme celles dues au passage d'un individu. Ils sont utilisés notamment comme détecteurs infrarouge pour les systèmes d'alarme ou d'allumage automatique.

Dans ce contexte, une équipe du MIT présente un dispositif novateur consistant à exploiter les cycles de fluctuations de températures de l'air ambiant, par exemple entre le jour et le nuit. Anton Cottrill, Michael Strano et leur équipe au Département de génie chimique du MIT ont appelé leur invention thermal resonator (traduit littéralement par résonateur thermique). Ils décrivent ce nouvel appareil dans une publication parue dans Nature Communications.

« Nous avons inventé ce concept de toutes pièces. Nous avons fabriqué le premier résonateur thermique », déclare le professeur Michael Strano dans un communiqué du MIT. L'appareil est portatif et fonctionne en toute indépendance. Il peut être « simplement posé sur une table et générer de l'énergie, comme à partir de rien. » Avec une variation de 10 °C entre le jour et la nuit, le dispositif produit jusqu'à 350 mV et 1,3 mW de puissance, de quoi faire fonctionner des appareils électroniques et de communication miniatures, ainsi que des capteurs.

Cela paraît bien peu, mais à ce stade l'appareil produit déjà trois fois plus d'énergie que les appareils pyroélectriques de taille équivalente disponibles actuellement dans le commerce. En outre, il fonctionne sur le long terme, sans batterie, quels que soient l'environnement et les conditions météorologiques, contrairement aux énergies renouvelables comme le solaire et l'éolien, dont la production d'énergie s'interrompt par mauvais temps ou en absence de vent.

L’appareil exploite le cycle jour-nuit

Dans les entrailles du mystérieux appareil se cache un agencement de différents matériaux. La structure de base est une mousse métallique (donc une structure poreuse) faite de cuivre ou de nickel, recouverte d'une couche de graphène. Les chercheurs ont empli la mousse avec une cire d'octadécane, un matériau qui oscille entre l'état solide et l'état liquide selon la température« Ce matériau à changement de phase emmagasine la chaleur et le graphène assure une conductivité thermique très rapide », précise Anton Cottrill, premier auteur de la publication, ce qui permet de produire l'électricité.

Le choix et l'arrangement des matériaux n'est pas anodin. L'invention repose en effet sur l'effusivité thermique. Cette propriété des matériaux à absorber ou communiquer de la chaleur à leur environnement dépend de la conductivité thermique (la diffusion de la chaleur à travers le matériau) et de la capacité thermique (la capacité du matériau à stocker de la chaleur). C'est dans le but d'optimiser cette propriété que les chercheurs ont conçu l'appareil.

Le résonateur thermique, pour compléter d'autres sources d'énergie

D'autre part, le résonateur thermique peut théoriquement s'adapter à différents cycles de changements de température, plus ou moins importants, comme ceux induits par l'alternance jour-nuit, ou encore par l'allumage et l'extinction réguliers des moteurs de réfrigérateur ou des machines-outils. Cependant, les chercheurs ont décidé de tester le concept sur les variations de température dues à l'alternance jour-nuit. Tout cela a gouverné le choix et l'agencement des matériaux lors de la construction du prototype, mais avec quelques ajustements, le résonateur thermique pourra exploiter à l'avenir d'autres cycles de température.

Pour les chercheurs, le dispositif a avant tout vocation à être utilisé en parallèle avec d'autres technologies productrices d’énergie. Le système hybride ainsi formé continuerait à fonctionner même en cas de panne d'un des composants. Par exemple, l'appareil installé sous un panneau solaire convertirait les pertes de chaleur en énergie et augmenterait le rendement du panneau.

L'invention pourrait aussi trouver son utilité ailleurs dans le système solaire, pour l'exploration des planètes et des lunes, car elle pourrait fournir durablement de l'énergie aux rovers et aux atterrisseurs. Il serait même possible de fabriquer le système sur place, à partir des éléments présents sur la planète, au lieu de le faire sur Terre, d'après Volodymyr Koman, un des co-auteurs de la publication.

Ce qu'il faut retenir

  • Des chercheurs au MIT ont inventé le « résonateur thermique », un appareil qui transforme les variations de température de l’air entre le jour et la nuit en énergie.
  • Le système, capable pour l’instant d’alimenter de petits appareils électroniques, pourrait être utilisé en complément des panneaux solaires, par exemple.

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